Europa, liderada por España, podría ser la próxima gran potencia solar del mundo

Europa, liderada por Alemania, estuvo a la vanguardia de la primera revolución solar. Sin embargo, se quedó atrás de EEUU, China e India en el segundo asalto de la batalla solar de los últimos años. Pero en la próxima década, con energía solar sin subsidios, hogares y comunidades energéticamente inteligentes, la apuesta de las empresas por la energía verde e hidrógeno de cero emisiones, Europa puede resurgir como la gran potencia mundial en la era del sistema de energía centrado en el sol.

Eso es al menos lo que cree Terje Osmundsen, fundador y CEO de la firma noruega Empower New Energy, quien explica las razones por las que considera que Europa podría ser la próxima gran potencia solar del mundo en su blog en el portal Energi Og Klima, y que recogemos por su interés.

Desde el inicio de las primeras instalaciones comerciales de energía solar fotovoltaica en Alemania en la década de 1990, se han instalado aproximadamente 110 GW de energía solar en Europa, lo que representa aproximadamente el 23% de toda la capacidad de generación de energía solar instalada en todo el mundo.

Sin embargo, en el período de 2013 a 2017, Europa instaló de media no más de 4–6 GW por año. Ahora esto está a punto de cambiar. GTM Research espera que la región instale de 10 a 17 GW anuales hasta 2022, lo que eleva la capacidad acumulada a 182 GW.

Mirando más allá de 2022, Bloomberg NEF proyecta que para 2050, solo dentro de 30 años, la capacidad instalada habrá aumentado a 1.400 GW, multiplicando la capacidad por nueve veces en las próximas tres décadas.

Para Osmundsen España es un ejemplo destacado de la reactivación del negocio solar en Europa. Desde que explotó la “burbuja solar” hace unos 10 años, nuestro país venía instalando de media no más de 100-200 MW de energía solar fotovoltaica al año. Ahora, por el contrario, la asociación de la industria fotovoltaica UNEF proyecta un crecimiento anual de 3.000 MW de energía solar fotovoltaica en los próximos años, aumentando la capacidad instalada total de 5 GW en 2018 a 42 GW en 2030.

Esto es más o menos lo que el gobierno español y la industria solar consideran necesario cumplir con los objetivos nacionales de 74% de participación renovable en el mix eléctrico del país para el 2030.

Objetivos nacionales

Se espera que la energía solar se convierta en la mayor fuente de generación de electricidad en Europa para el año 2050, aumentando su participación en el consumo total de aproximadamente el 5% en 2018 al 36% en 2050.

La principal fuerza impulsora del renovado optimismo son los objetivos establecidos por los países de la UE para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero del continente en un 40% en 2030 y en un 80% en 2050. La mayoría de los observadores esperan que la UE establezca objetivos más ambiciosos a finales de este año.

Investigadores de la Universidad de Tecnología de Lappeenranta (LUT) y Energy Watch Group (EWG) han modelado el papel de la energía solar en un sistema de energía basado en energía 100% renovable para 2050.

En este escenario, la energía solar proporcionará cerca de 2.000 GW de generación de energía en Europa, de los cuales casi 700 GW serán de instalaciones a gran escala y casi 1.300 GW de energía solar fotovoltaica en la azotea. Este sistema de energía renovable estaría respaldado por aproximadamente 3,6 TWh de almacenamiento en baterías.

La segunda fuerza impulsora es el aumento de la energía solar no subsidiada de bajo costo combinada con el aumento de los costos de CO2, lo que hace de la energía solar una alternativa cada vez más atractiva al carbón y al gas natural también desde un punto de vista económico.

La rápida disminución del costo de la energía solar no solo está impulsando a los gobiernos y compañías eléctricas a emitir más licitaciones y programas para las instalaciones solares; también ha comenzado una importante ola de corporaciones que compran energía solar para cubrir su propio consumo de energía.

En su escenario de alto crecimiento, Solar Power Europe espera que el mercado anual de renovables en el tejado en el sector comercial e industrial crezca de aproximadamente 1.600 MW en 2018 a 6.000 MW en 2022.

Los grandes usuarios de energía necesitan más espacio que los tejados para cubrir sus necesidades y, por lo tanto, han iniciado una nueva tendencia: comprar energía a partir de plantas dedicadas a la energía eólica y solar. La planta de energía solar fotovoltaica Don Rodrigo de 175 MW al sur de Sevilla en España, desarrollada por el desarrollador alemán BayWa re, es un ejemplo.

La caída de los costos de los equipos, la alta radiación solar, el apoyo de los gobiernos locales y el diseño innovador de la planta son factores que explican el éxito de la primera planta de energía solar fotovoltaica sin subsidios de Europa. La abolición el año pasado de los aranceles a la importación de la UE sobre módulos solares desde China también fue útil.

El factor que desbloqueó la inversión fue el contrato de 15 años con Statkraft , el productor y vendedor de energía limpia de propiedad estatal de Noruega, que ofrecerá la energía solar desde la planta a clientes corporativos que buscan un suministro de electricidad 100% renovable.

La planta ahora es 100% propiedad de la división de gestión de activos de Munich Re, la gigantesca reaseguradora mundial que también es una fuerza líder en el movimiento que insta a la industria financiera a asumir inversiones climáticas.

Desde que comenzó la construcción de Don Rodrigo el año pasado, hemos visto anuncios de varios proyectos fotovoltaicos a gran escala similares en otros países, especialmente en Alemania, Portugal, España e incluso el Reino Unido. Bloomberg informa que para febrero de 2019 se había anunciado un total de más de 4 GW de acuerdos de compra de energía solar (PPA) no subsidiados.

Un ejemplo de negocios que obtienen energía solar es IKEA, que ha instalado 900.000 módulos, 154 MWp, en sus propios techos, generando el 81% de su consumo total de energía. IKEA pretende utilizar los PPA corporativos para ser 100% autosuficiente con energía renovable.

Otro jugador a seguir es “RE 100“, un club global de 155 “corporaciones verdes” que se ha fijado como objetivo ser alimentado al 100% con energía renovable.

El club está reclutando nuevos miembros en Europa y también es un socio fundador detrás de una nueva iniciativa llamada «RE-Source»; una plataforma de lobby para marcos que apoyan el abastecimiento corporativo de energía renovable en Europa.

La lección del mercado nórdico de energía, hasta ahora con los mayores PPA de energía renovables a gran escala en Europa, es clara: construir un mercado eléctrico integrado que permita contratos de venta de energía transfronterizos a largo plazo es la clave para un crecimiento sostenido de los PPA corporativos.

La digitalización puede aumentar la demanda de energía solar

La tercera fuerza impulsora detrás de la reactivación solar de Europa es la digitalización, que habilita en gran medida hogares, comunidades y redes inteligentes con la energía. Solar Power Europe cree que 30 millones de tejados deberían estar equipados con paneles solares en los próximos 10 años y abogar por normas obligatorias para nuevos edificios, como lo han hecho en California y en la ciudad alemana de Tübingen.

Las eléctricas están introduciendo gradualmente incentivos para construir una “red inteligente” que permita una proporción mucho mayor de energías renovables, pero se puede hacer mucho más de acuerdo con la industria.

Las plantas solares pueden equiparse con electrónica de potencia avanzada y, gradualmente, con capacidades de almacenamiento que harán que las redes de energía sean más fiables.

Dicha actualización se abrirá para la electricidad “a la carta” en toda Europa, al integrar también la carga y descarga inteligente de vehículos eléctricos conectados a la red. El resultado será una mayor demanda de energía solar y también pondrá a las empresas europeas a la vanguardia de la innovación.

El interés nuevo y algo sorprendente en los “combustibles solares”, cuando se materialice, se sumará aún más al auge emergente de la energía solar fotovoltaica a escala comercial. Unos cuantos desarrolladores participan en iniciativas de “power to gas”, destinadas a vender hidrógeno de plantas de energía solar, ya que la mezcla con gas natural serviría como combustible en las plantas de energía que funcionan con gas.

Sin embargo, como el costo de la energía solar cae por debajo de 0.05 € / kWh en el sur de Europa, las empresas productoras de hidrógeno como NEL afirman que también puede ser comercialmente viable para producir hidrógeno y transportarlo a la estación de bombeo.

El crecimiento proyectado en el transporte eléctrico e impulsado por hidrógeno debería traducirse en una demanda adicional de energía solar en Europa en las próximas décadas.

Creación de empleo

Pero, ¿cómo afectará el escenario de crecimiento solar en el empleo y la innovación tecnológica en Europa? Según un informe de Ernst & Young preparado para Solar Power Europe, alcanzar el 20% de la cuota de mercado para la energía solar en 2030 se traduciría en más de 500.000 nuevos empleos para ese año.

Sin duda, Europa continuará sobresaliendo en software, servicios, instalación y tecnología fundamental, pero ¿qué pasa con la fabricación? Hoy en día, prácticamente todas las células solares instaladas en Europa se importan de China y otros países del Lejano Oriente, y muchos temen que este patrón se repita para la electrónica de potencia, baterías, etc.

Entonces, la pregunta que se plantea Osmundsen es si Europa debe o no desarrollar una estrategia industrial que también incluya cierta protección para los fabricantes con sede en Europa. Cuando se trata de baterías, las iniciativas de la Comisión Europea y recientemente de Alemania y Polonia tienen el establecimiento de la fabricación como objetivo.

Claramente, Europa tiene el potencial, concluye Osmundsen, pero al tiempo se pregunta: ¿está lista para jugar un papel de liderazgo en el establecimiento de los estándares para la era de la energía solar?