El cambio climático pone en riesgo al sector energético europeo

Los funcionarios de la UE han advertido que la infraestructura de petróleo y gas, así como las centrales eléctricas, podrían sufrir grandes averías en los próximos años si no se adaptan para soportar el clima extremo causado por el cambio climático.

Se ha prestado mucha atención a cómo los combustibles fósiles contribuyen al cambio climático, pero lo contrario también es cierto, dijeron los delegados en la Semana de la Energía Sostenible de la UE en Bruselas.

Andrew Prag, jefe de la unidad de medio ambiente y cambio climático de la Agencia Internacional de Energía, dijo que la infraestructura de los oleoductos y gasoductos será vulnerable a los cambios en los patrones climáticos causados ​​por el calentamiento del clima.

«Las tuberías, particularmente en las zonas del norte del permafrost, serán vulnerables», dijo a los asistentes en un debate en Bruselas centrado en  preparar el sistema energético europeo para los impactos del cambio climático y del que informa Euractiv. «La fusión del permafrost podría desestabilizar una importante infraestructura de petróleo y gas allí», dijo Prag.

No solo las tuberías estarán en riesgo. La escasez de agua causada por el cambio climático también será un problema para el proceso de extracción, especialmente para la fracturación hidráulica (fracking), añadió Prag.

La infraestructura portuaria para el envío de petróleo o gas natural licuado (GNL) también puede verse afectada por los fenómenos meteorológicos extremos o el aumento del nivel del mar causado por el cambio climático, dijo.

Megan Richards, director de política energética de la Comisión Europea, señaló que si Europa aumenta sus importaciones de GNL para compensar la eliminación de otros combustibles fósiles, la vulnerabilidad de la infraestructura portuaria se convertirá en una preocupación. «Si hay una reducción, como esperamos, del carbón, y es sustituido por GNL, será cuestionado», dijo.

Adaptar la infraestructura a un clima cambiante

La Agencia Europea de Medio Ambiente (EEA por sus siglas en inglés) publicó recientemente un informe sobre cómo el sistema energético se está adaptando tanto a los desafíos como a las oportunidades de un clima cambiante. También presenta opciones técnicas, de gestión y políticas para mejorar la resiliencia climática del sistema energético de Europa, buscando posibles políticas para hacerlo.

«Este informe es el nexo entre las medidas de mitigación y adaptación», dijo a la cumbre Eva Jensen, jefa del programa de cambio climático en energía y transporte en el EEA. «Identifica cómo esos mundos largamente cortados han comenzado a interactuar».

Las pérdidas directas al sector energético por los efectos del cambio climático podrían elevarse a miles de millones de euros anuales para finales de siglo, advirtió el informe. Las plantas de energía nuclear, por ejemplo, necesitan mucha agua para funcionar y enfrentan paradas debido a la falta de suministro de agua de refrigeración durante los meses de verano.

Las áreas de Europa donde las infraestructuras energéticas serán las más afectadas son el sur y el este de Europa, donde los efectos serán abrumadoramente negativos.

En el norte de Europa, habrá una combinación de efectos positivos y negativos para el sistema energético. Los efectos positivos incluyen una mayor disponibilidad de energía hidroeléctrica, energía eólica marina y biomasa. Pero la infraestructura (tuberías, centrales eléctricas y redes eléctricas) seguirá sufriendo.

«Las empresas ya han ajustado sus actividades a los desarrollos climáticos», dijo Jensen. Las políticas gubernamentales han sido relevantes a veces, y no en otras ocasiones, agregó. “Muchas actividades de adaptación están realizándose pero no se reflejan en los documentos gubernamentales”.

A nivel de la UE, los remedios políticos han incluido una estrategia de adaptación al cambio climático, que se evaluó recientemente, una regulación sobre la preparación para el riesgo en el sector eléctrico, y una protección obligatoria contra el clima de las principales infraestructuras financiadas por la UE.

Mientras tanto, los gobiernos nacionales de la UE han establecido obligaciones de información para los proveedores de infraestructura pública, evaluaciones de riesgo y planes de adaptación sectoriales para la energía.

Las compañías y los gobiernos están actuando porque ya se están viendo los efectos, dijo Yvon Slingenberg, director de negociaciones internacionales sobre el clima en la Comisión Europea. “Hemos estado viviendo algo de esto, todos recordamos el caluroso verano que tuvimos el año pasado. Tuvimos sequías, incendios forestales y muy poca agua en ríos como el Rin, que tuvieron un gran impacto en la industria. Este año vemos que ocurren hechizos de calor en India y California «.

Las altas temperaturas han afectado a las centrales térmicas, que son vulnerables a la disponibilidad reducida de agua de refrigeración. Las olas de calor también pueden afectar la transmisión de electricidad, dijo.

Nexo agua-energía

La intersección de la disponibilidad de agua y el sector eléctrico también se exploró en el evento de Bruselas.

Durante la ola de calor del verano pasado, algunas centrales eléctricas tuvieron que apagarse debido a la falta de agua para enfriar los reactores. La eléctrica francesa EDF frenó su planta nuclear Fessenheim 2 en octubre del año pasado, debido al prolongado clima seco en Europa occidental y central.

También se necesita agua para almacenar energía en los embalses. Y el sistema de agua necesita energía para recolectar, bombear, tratar y desalinizar el agua. En resumen, el agua necesita energía, y la energía necesita agua.

El sector energético actualmente requiere 74.000 millones de m3 / año de agua dulce. Eso convierte a la energía en el sector más intensivo en agua después de la agricultura. Eso es más que los 50.000 millones de m3 / año necesarios para el suministro público de agua.

Al mismo tiempo, las sequías pueden inutilizar las centrales hidroeléctricas, provocando un cambio a las centrales eléctricas de combustibles fósiles. Pero si también están luchando por la falta de agua de refrigeración, se puede desarrollar una verdadera crisis, advirtieron los expertos en el evento de Bruselas.

Sin embargo, a pesar de la importancia del nexo agua-energía, se ha ignorado en gran medida a nivel político, dijo Maive Rute, director general adjunto del Centro de Investigación Conjunta de la Comisión Europea. «Necesitamos preguntar, ¿cómo pueden estos dos sistemas ser más eficientes?», dijo Rute a los delegados en el evento.

Por su parte, Prag dijo que los gobiernos tendrán un papel clave que desempeñar para garantizar que el sector de la energía esté preparado para los cambios resultantes del calentamiento global. «El sector privado debería proteger sus activos, pero los gobiernos son necesarios para lograr esa perspectiva a más largo plazo para obtener la inversión», dijo.