La energía nuclear pierde fuelle en 2019 y las perspectivas son sombrías

La energía nuclear retrocedió el año pasado con el apagado permanente de nueve reactores de potencia y el arranque (conexión a la red) de seis. Los nuevos reactores se concentraron en Rusia (tres) y China (dos), con uno en Corea del Sur, mientras que los cierres se repartieron por ocho países.

Según escribe Jim Green, activista nuclear en Friends of the Earth Australia y editor del boletín Nuclear Monitor, en el portal australiano de energía reneweconomy, “peor aún para la industria es la escasez de construcción de reactores. Solo hubo tres inicios de construcción en 2019 (un total de 3.2 GW): uno en China y Rusia, y el Bushehr-2 en Irán, que se enfrenta a un futuro incierto. Ningún país ingresó al club de energía nuclear en 2019 (inicio de construcción o conexiones a la red)”.

La edad promedio del parque mundial de reactores pasó de 30 años en 2019. “Un parque viejo, cada vez más propenso a accidentes, grandes y pequeños; cada vez más propenso a interrupciones prolongadas y, por lo tanto, cada vez menos competitivo en los mercados eléctricos”, dice Green.

Como resultado de este envejecimiento del parque de reactores, la Agencia Internacional de Energía Atómica (OIEA) anticipó el cierre de hasta 139 GW de 2018 a 2030, más de un tercio de la capacidad mundial actual de 395 GW (incluidos los reactores inactivos en Japón). Según las cifras del OIEA, la industria necesitará unos 10 reactores nuevos (10 GW) cada año solo para igualar los cierres.

De hecho, entre 2008 y 2013 la industria inició la construcción de una media de 10 reactores al año. “Pero el número ha disminuido drásticamente tras el desastre de Fukushima y las desviaciones catastróficas de costos. Hubo más comienzos de construcción en 2010 (16) que la suma de los iniciados en 2016-19 (15)”, dice Green.

El informe sobre el estado mundial de la industria nuclear de 2019 dice en el prólogo: «Los indicadores de tendencia en el informe sugieren que la industria nuclear puede haber alcanzado sus máximos históricos: la generación de energía nuclear alcanzó su punto máximo en 2006, el número de reactores en funcionamiento en 2002, la proporción de energía nuclear en la combinación de electricidad en 1996, el número de reactores en construcción en 1979, la construcción comienza en 1976. A mediados de 2019, hay una unidad menos en funcionamiento que en 1989 «.

Costes disparatados

Pero si la postura de Green respecto a la tecnología nuclear es crítica, esta se acentúa con los retrasos y consiguiente encarecimiento de los distintos proyectos, que califica de “catastróficos”. Haciendo referencia a la primera central nuclear EPR del mundo, que se puso en marcha el pasado mes de septiembre en Taishan, China, Green considera que se ha retrasado cinco años debido a problemas de construcción y preocupaciones de seguridad y como ha reconocido la Corporación de Energía Nuclear General de China con un aumento de costos del 40% hasta los 11.000 millones de dólares.

El reactor EPR en construcción en Flamanville, Francia, lleva 10 años de retraso: la construcción comenzó en diciembre de 2007, la fecha de inicio prevista era 2012, y EDF ahora dice que no se puede esperar una operación comercial antes de finales de 2022. El costo actual estimado de € 12.400 millones es 3,8 veces mayor que el coste estimado inicial de € 3.300 millones.

El reactor EPR en construcción en Olkiluoto, Finlandia, tiene un retraso de 10 años: la construcción comenzó en abril de 2005, el inicio se preveía para 2010 y ahora está programado para 2020. El costo actual estimado es de aproximadamente € 11.000 millones y es 3,7 veces mayor que el coste inicial previsto de € 3.000 millones.

El costo combinado estimado de los dos reactores EPR en construcción en Hinkley Point, Reino Unido, incluidos los costos financieros, es de £ 26.700 millones. Hace una década, el costo de construcción estimado para un reactor EPR en el Reino Unido era casi siete veces menor. La Oficina Nacional de Auditoría del Reino Unido estima que los subsidios a los contribuyentes para Hinkley Point ascenderán a £ 30.000 millones.

Green se muestra indulgente con los reactores ACPR-1000 chinos: “Las conexiones a la red de los reactores ACPR-1000 en China en 2018 y 2019 marcan un logro significativo. Pero la imagen más amplia es altamente incierta. Solo ha habido un inicio de construcción de reactores en China en los últimos tres años. El número de reactores en construcción se ha reducido drásticamente de 20 en 2017 a 10 en la actualidad. Nadie sabe si el programa nuclear chino recuperará o no el impulso. La energía eólica y solar combinadas generaron casi el doble de la cantidad de electricidad que la nuclear en 2018″.

Los costos estimados de construcción de la planta de energía nuclear flotante de Rusia Akademik Lomonosov (con dos reactores de tipo rompehielos de 32 MW) aumentaron más de cuatro veces y eventualmente ascendieron a más de $ 10 millones / megavatio. La construcción del proyecto gemelo AP1000 en el estado estadounidense de Georgia comenzó en 2013 y las fechas de inicio planificadas eran abril de 2016 y abril de 2017. El proyecto tiene un retraso de 5,5 años y es poco probable que las fechas de finalización revisadas de noviembre de 2021 y noviembre 2022 se cumplan. En 2006, Westinghouse afirmó que podría construir un reactor AP1000 por tan solo $ 1.400 millones. El costo actual estimado para los dos reactores Vogtle -está entre 27.000 y 30.000 millones de dólares- es 10 veces mayor.

Según Green, “el proyecto Vogtle solo sobrevive gracias a los increíbles subsidios, que incluyen más de 12.000 millones de dólares en garantías de préstamos, créditos fiscales y mucho más. Westinghouse se declaró en bancarrota en 2017, en gran parte como resultado de sus proyectos AP1000 fallidos en Carolina del Sur (abandonada después del gasto de al menos 9.000 millones de dólares) y Georgia, y la empresa matriz de Westinghouse, Toshiba, se vio casi obligada a la bancarrota y sobrevive como una sombra de su antiguo yo. Y, ¿quién paga esta factura? Se pregunta Green.

La era del desmantelamiento nuclear

Según Green, actualmente, la energía nuclear refleja dos dinámicas contradictorias. “El mini renacimiento de unos años atrás es evidente, pero probablemente se esfume a mediados de esta década de 2020. La era del desmantelamiento nuclear está en sus inicios (con nueve cierres de reactores, los historiadores pueden marcar el 2019 como el comienzo de esta era cualitativamente nueva) y se agudizará a mediados de la década de 2020”.

El panorama que pinta Green es muy sombrío: “La era del desmantelamiento nuclear se caracterizará por una disminución en el número de reactores en funcionamiento; un parque de reactores cada vez menos fiable y propenso a accidentes a medida que avanza el envejecimiento; innumerables batallas sobre extensiones de vida útil para reactores envejecidos; una internacionalización de la oposición antinuclear ya que los países vecinos se oponen a la operación continua de reactores envejecidos; y la escalada de batallas y problemas con el desmantelamiento y la eliminación de residuos”.