Extraen agua del aire sin necesidad de una fuente de energía externa gracias a un aerogel

No requerir ninguna máquina o energía para extraer agua del aire suena como una escena de una película de ciencia ficción, pero los investigadores de la Universidad Nacional de Singapur (NUS) lo han hecho.

Un equipo del Departamento de Ingeniería Eléctrica e Informática de NUS ha creado un tipo de aerogel, un material sólido con muy baja densidad, que condensa el vapor de agua en agua potable, todo sin una batería externa o fuente de alimentación.

En un ambiente húmedo, un kilogramo del material produce 17 litros de agua al día, suficiente para satisfacer las necesidades diarias de un hogar, dijo NUS en un comunicado de prensa.

Durante las pruebas de laboratorio, el material produjo agua sin parar durante 1.440 horas, o alrededor de dos meses, agregó la universidad.

CÓMO FUNCIONA

El aerogel está hecho de moléculas largas en forma de serpiente conocidas como polímeros, que cambian continuamente entre atraer y repeler el agua.

El material «inteligente» reúne «de forma autónoma» las moléculas de agua del aire, las condensa en un líquido y libera el agua, dijo NUS. Casi todo el vapor de agua acumulado, o el 95 por ciento, sale como agua.

Los investigadores también analizaron el agua y encontraron que cumplía con los estándares de la Organización Mundial de la Salud para el agua potable, agregó la universidad. Anteriormente, los científicos habían desarrollado otras formas de extraer agua del aire, pero esos métodos requerían fuentes de energía externas, como luz solar o electricidad, o tenían partes móviles que debían abrirse y cerrarse, dijo la universidad.

Los investigadores ahora están buscando socios de la industria que puedan aumentar la producción del aerogel para uso doméstico o industrial, por ejemplo, en kits de supervivencia o para deportes de resistencia.

El profesor Ho Ghim Wei, quien dirigió el equipo de investigación de NUS, dijo: “Dado que el ciclo hidrológico global repone continuamente el agua atmosférica, nuestra invención ofrece una solución prometedora para lograr una producción sostenible de agua dulce en una variedad de condiciones climáticas, con un costo mínimo de energía».